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對中國防火牆的反思 (信報論壇 9.2.2015)

Shanghai Bund

筆者除夕夜在上海外灘拍攝相片上載到Facebook,親身體驗中國式的互聯網。

 

 

 

上年除夕晚,筆者人在上海外灘,在倒數前上載了一張外灘風景相到Facebook,可惜其後網絡擠塞,不停斷線,整晚只可回到「牆內」,與世隔絕。 第二天早上,從朋友的Whatspp訊息中得知昨晚外灘發生人踩人慘劇,連累家人朋友擔心了一整晚,唯有立刻到Facebook報平安。雖然這種來回「牆內牆外」的經歷不少,但今次感受最深。

中國互聯網的最大特色之一就是Facebook、Google 搜尋、 Youtube及Twitter等服務在中國「防火牆」內是被封鎖的,上年底連原本可通行的Gmail也被封了,這令萬千中國網民心碎,更有一位失落的中國網民申訴這些國際科網巨擘的不是,質疑為什麼他們不妥協,為什麽要放棄中國這全球第二大經濟體系,如何向股東交代?

中國的「遊戲規則」

在中國內地還沒有完善的法制,政府政策有權朝聞夕改,如突然更改稅制、禁制某產品或服務等,基本上沒有渠道或方法推翻決定,這是在內地做生意的最大風險之一。既然在中國做生意,你便要懂其獨特「遊戲規則」,跟著玩。

筆者將以上中國網民的申訴簡單比喻為一間國際知名的單車供應商,想將自家優質的單車賣到中國,但中國政府卻說:「你必須要除掉一個車輪,才可以在中國銷售。」供應商Larry說:「對不起,我們只想做單車、賣單車,我不想將自家的單車硬改裝成『單輪車』出售,唯有不在中國賣了。」

「牆」內 的選擇

那位「牆內」的中國網民選擇埋怨:「Larry, 你的單車很棒,我們很想要呀!你不應放棄中國這龐大市場,你應為你老闆股東賺更多錢,所以必須要重新調整對中國市場的策略!」也許他忘記了還有另外一個選擇,就是向中國政府反映他對「原裝單車」的熱切需求。

很多到內地工作的人選擇利用「特別方法」,穿越「防火牆」,連接到牆外繼續使用各種原裝的Gmail、 Facebook及Twitter等服務,縱然方法有點麻煩,而且政府亦不斷加緊限制,但只可選擇接受,因為他們選擇身在「牆內」﹣中國。

「牆」外的選擇

習慣「牆外」生活的筆者認為也許這位中國網民生活在「牆內」太久,所以筆者誠意邀請這位同胞來香港一趟,親身感受無阻無擋的互聯網,至少暫時、在這一刻,香港仍可自由地便用Gmail、Facebook和Twitter等服務。

「牆外」的人亦可自由選擇買賣這些國際科網巨擘的股票,如果投資者認為放棄中國市場是失利的管理策略,賺少了大錢,那大可放棄持有其股票,轉投更高回報的投資項目。如果股東只著眼「錢」,選擇更多的是。

其實,假如在Larry的比喻裏,我是那位失落的中國網民,我會反問為甚麽我不能買到「單車」,硬要塞「單輪車」給我呢?

原文刊於《信報論壇》網上版 2015年2月9日

 

Options on either side of the Great Firewall of China (EJ Insight 9.2.2015)

Shanghai Bund

 

The writer uploaded to Facebook a picture she took of Shanghai’s Bund during the New Year’s Eve countdown in that city. Restrictions on internet access in China are being tightened. Photo: Ping Wong
Feb 9, 2015 2:59pm

Options on either side of the Great Firewall of China

Moments before the New Year Eve countdown, I took a snapshot of the Shanghai Bund and uploaded it onto Facebook.

It was the last virtual contact I had with those outside the Great Firewall of China for the evening, as shortly afterward, network disruptions forced me back within the firewall, blocking off my access to Facebook and other internet content.

The next morning, I received many WhatsApp messages from family and friends informing me of the deadly stampede that had taken place at the countdown party in Shanghai and wondering if I was safe.

I promptly posted another message onto Facebook to let everyone know that I was.

Though this kind of shuffling to either side of the firewall was nothing new to me, this time I felt its true impact.

Everyone knows that people in the mainland live within the firewall – an internet filtering system that censors websites like Facebook, Google, YouTube and Twitter.

Thousands of Chinese Gmail users were disheartened when they lost access to their accounts at the end of last year.

One such unhappy netizen shared his frustration: “Why would global tech giants turn their backs on China – the second-largest economy in the world? How do they justify this to their shareholders?”

Rules in China

One of the biggest risks of doing business in China is that government policies concerning taxation and embargoes may be imposed or changed without forewarning, reasonable explanation or channels for reversal.

Obviously these types of policy changes have significant impacts on businesses, but these are the rules businesspeople must follow if they want a share of the China pie.

Perhaps this analogy can shed some light on that netizen’s query: Larry, a supplier of globally renowned bicycles, wants to sell his products in China. But the Chinese government tells him he must remove one wheel from each bicycle before he can do so.

Larry may understandably react by saying: “Sorry, we make and sell bicycles. We won’t be forced to sell unicycles – and so I suppose we just won’t bring our business to China.”

Choices within the wall

The disappointed Chinese consumer may choose to protest: “Larry, your bicycles are great, and we want to buy them! Shouldn’t you change your China strategy so that you can capitalize on this enormous market?”

This consumer may not realize that he has another choice: to let the Chinese government know that he needs an original, two-wheeled bicycle.

Many people traveling to or working in China use special methods to circumvent the firewall and continue accessing Gmail, Facebook, Twitter and other restricted internet content.

These methods can be a hassle, but those who choose to live within the firewall have accepted this as a way of life.

Options outside the wall

As someone who is accustomed to being outside the firewall, I would love to invite the upset Chinese netizen to take a trip to Hong Kong, where he can go online without any restrictions.

At least for now, Hongkongers can freely enjoy internet services like Gmail and Facebook to their hearts’ content.

Those outside the firewall may also choose to trade the stocks of tech giants.

If investors believe a firm is losing out on potentially huge profits by leaving China, they can simply sell its stock and invest in something more profitable. Where money is the only consideration, investors have many choices.

But if I were the Chinese consumer in Larry’s example, I would question why I couldn’t buy the bicycle that I wanted but must have a unicycle forced upon me.

The writer is secretary general of the Internet Society Hong Kong. The opinions expressed are solely her own.

Original article was published on《EJ Insight》on 9 Feb 2015

 

政府谷青年創業 怎防幫倒忙?(經濟日報-科網神話再現 4.2.2015)

HKET Jack Ma Talk article

政府谷青年創業 怎防幫倒忙?

撰文:王嘉屏 香港互聯網協會秘書長
欄名:科網神話再現

今年施政報告的主打為青年政策,其中將成立3億元的「青年發展基金」,旨在加強協助青年人創業,資助現有計劃未能涵蓋的創新青年發展活動,包括以資金配對的形式,支持非政府機構協助青年人創業。基金的詳情將在諮詢青年事務委員會後擬定。

無獨有偶,阿里巴巴亦剛宣布撥出10億元成立「香港青年企業家基金」,支持香港青年人開拓事業,培養企業家精神,這是集團首個專為香港企業家提供支援的項目。

政府的3億相對於阿里巴巴的10億元是否略欠「誠意」?我們當然不能單從金額來衡量誠意,且阿里巴巴亦有商業考慮,如須在阿里旗下平台上創業。其實政府熱心、積極地要加強力度協助青年人創業,這是好事,但怎樣才算幫到忙,不會「唔幫好過幫」或者「愈幫愈忙」?

青年創業的首批資金基本上是從家人或朋友中籌集,亦可申請不同機構的起動基金,起步看似不難。政府如果希望加強力度協助青年創業,其實除了昂貴的租金外,如聘請一個較有經驗的開發者半年至一年,加上設備、營運及宣傳等費用,筆者應為基金的最低金額應設在20萬元或以上。

初創企業九死一生 投資要知

香港雖以國際金融中心自居,投資者滙聚,但他們過往都是投資在金融、地產等傳統項目上,對於投資初創企業(Startup)往往缺乏經驗。筆者曾遇過一位香港投資者:「你可否介紹一些一定賺錢的初創企業給我?」

首先,初創企業十居其九都正在虧損,就算在矽谷的初創企業,最終死亡率也超過9成多以上,所以投資初創企業是一項高風險投資;再者,創業者不只是着眼錢,更要考慮投資者能否為企業帶來新價值,如獨特的人脈網絡、開拓新市場的鎖匙等,所以雖說香港不乏資金,但有經驗投資初創企業的人並不多,投資者的心態亦要好好「調整」,對整體創業生態環境也有利。

提供誘因 引早期風險投資者

初創企業發展的不同階段,需要引入不同類型的投資者,第一步是天使投資者(Angel Investor),香港有經驗的天使投資者相比早幾年明顯增多,但仍不足夠。企業再下一步引入的便是早期風險投資者(Early Stage Venture Capitalist)或大型的天使投資者,可惜香港在這一方面,嚴重斷層。如果政府能提供誘因,例如考慮資金配對,吸引有經驗的早期風險投資者來港,支持青年創業,相信成效更大,因為相信投資者比政府或其他機構更有眼光揀選優質及具潛質的初創企業作重點培育,可望矽谷神話在香港出現。

程序靈活配合 人才人脈配套

初創企業最重要是專注開發產品,可惜過往想得到政府的科研支援,卻要花費大量時間及人力在行政工作上,不停的填表、交文件再填表,而且一些支援計劃更只是退還機制,即是自己先付錢才可以申報取回,增加企業現金流的負擔。另外,初創企業的商業計劃及運作模式會因應市場環境及公司策略而不斷改變,但支援計劃在行政程序上不容許更改,又或是填表、交文件再填表。其實將所有程序全面簡化,大量使用網上平台,並預先支付部分資助予初創企業,既環保、省時、有效率,又實際。初創企業分秒必爭,資源十分有限,政府如想全力支持,理應程序上靈活配合及全面電子化。

青年創業除了資金之外,人才團隊、人脈網絡、專業知識如法律及會計,以及開拓海外或內地市場的渠道及策略等方面均需要不同程度的協助。例如香港資訊科技人才長期短缺,尤其程式開發員,初創企業往往不能與大企業比人工高,惟有只講夢想,所以請人比大企業困難。今年施政報告建議引入外地專才,冀望解決人才短缺問題,但對於初創企業來說,又何來有更多資金去資助專才來港,尤其是昂貴的住屋津貼呢?

今年初開始政府似乎更「有心有力」幫助青年,但往往政策被批評為「離地」,問題的根源是青年人及創業者從開始也沒參與核心政策制定,沒有「用家」的參與,哪會有「貼身」政策呢?「青年發展基金」以及其他協助青年人創業的計劃詳情仍未確定,如果現在能讓真正的青年人參與,不只是提出意見,是實質參與整過擬定過程,成為決策的一部分,相信政策出台時,會較「合心合意」,真的幫到忙。

馬雲雖然不是我偶像,但我十分認同他所言:「今天我們沒有解決方案,沒有答案,但我相信我們的年輕人會有解決方案……如果你相信未來,就要相信年輕人。」

(文章僅代表個人立場)

原文刊於《香港經濟日報2015年2月4日